slangen op maandag

De garage en het geld

Print
De garage en het geld

Foto: HBvL

“Just like Jesus said…”, zegt de man. Geen twijfel meer mogelijk; ik bevind me in de Verenigde Staten. ‘Gods own country’ zoals zij het zelf noemen. Hier viert nochtans een ander geloof hoogtij. Ik bevind me in Palo Alto, een stadje dat niet snel een belletje doet rinkelen in tegenstelling tot het gebied waarvan dit gehucht het centrum is : Silicon Valley, waar het geloof in technologie, internet en toekomstige rijkdom iedere andere godsdienst overvleugelt.

Erg glamoureus moet u het zich hier niet voorstellen. Net zoals de meeste Amerikaanse stadjes ziet alles er oud, stoffig en wat vuil uit. Een stukje Charleroi maar met meer zon. Toch kijkt de hele wereld naar deze gehuchten, want bedrijven als Google, Twitter, Uber, Facebook en Apple liggen hier op een steenworp van elkaar. Samen zijn de bedrijven die hier bij elkaar hokken 2.800 miljard dollar waard, er wordt 6 procent van alle winst van de hele VS gemaakt. Cijfers die ook in Vlaanderen menig minister of burgemeester rode oortjes geven. “Zoiets moeten we ook hebben”, hoor je ze denken. De plaatsen waar jonge starters onderdak vinden in de hoop dat die de volgende Facebook bedenken, schieten als paddenstoelen uit de grond.

paddenstoelen uit de grond.

Ook hier in Limburg, op de Hasseltse Cordacampus of de oude mijngebouwen van Genk en Houthalen-Helchteren. Samen met een groep ondernemers ben ik de volgende dagen te gast bij heel wat van die klinkende namen. Maar een ding is me nu al duidelijk: dit succes heeft niet enkel te maken met enkele langharige genieën in excentriekelingen en drop-outs die achter een garage. De verhalen van de excentriekelingen en drop-outs die achter veel van deze bedrijven zitten, zijn ongetwijfeld waar, maar zij zijn maar één stukje van een groter geheel. Wie wil zien waar Silicon Valley ontstaan, is moet niet in de garage van Steve Jobs zijn maar op de immense terreinen van Stanford University.

Na de oorlog ontstond hier het hart van technologisch Amerika, mede dankzij de grote investeringen in defensietechnologie. Een rector met neus voor de toekomst koos er toen voor om van zijn studenten ondernemers te maken, het stimuleren om risico te nemen en voor een droom te gaan. De succesverhalen die we kennen zijn op die grond gegroeid. Het is mooi dat lokale en centrale overheden ruimte scheppen waar jonge mensen hun ideeën kunnen omsmeden tot bedrijfjes. Maar als je zelfs maar een microfractie van het succes van Silicon Valley wil nastreven zullen onze universiteiten een centrale rol moeten spelen. En met ‘onze universiteiten’ bedoel ik alle uniefs in een cirkel van een uur rijden.