Australische partnerstad is groter dan Vlaanderen

Australische partnerstad is groter dan Vlaanderen

Australische partnerstad is groter dan Vlaanderen

Zonhoven - Kirsten Cornwell is een Australische zangeres die sinds 2004 in Vlaanderen woont en lesgeeft aan de Academie van Sint-Niklaas en aan het Conservatorium van Gent. Haar concert vindt plaats op zondagvoormiddag 6 september 11 uur in de raadzaal van het gemeentehuis.
“Het is voor mij een voorrecht om hier te mogen zijn. De mensen zijn hier ongelooflijk gastvrij. Wij voelen ons hier echt welkom, ook in andere delen van België. We herkennen hier de Australische mentaliteit.” Australiër Peter Huth meent wat ie zegt. Hij is samen met zijn vrouw en dochter een weekje in Zonhoven om de evenementen rond 20 jaar verzustering Gayndah-Zonhoven officieel op gang te schieten.

Raadslid Peter Huth, van 1997 tot 2004 burgemeester van Gayndah, schenkt het gemeentebestuur van Zonhoven vandaag twee schilderijen van de aboriginal-kunstenaars broer en zus Cowburn. De twee zijn afkomstig van Gayndah, het oudste stadje van Queensland, dat amper 2.000 inwoners telt. Maar groot! “En we zijn nu nog groter”, lacht Huth. “We zijn met een paar andere gemeenten gefuseerd tot de regio North Burnett, genoemd naar de rivier. Onze regio telt nu 10.000 inwoners en heeft een oppervlakte van 20.000 km².” Om u een idee te geven, dat is groter dan Vlaanderen en bijna twee derde van België.

Citrusoogst
Het is nu hartje winter in Gayndah, tijd voor de citrusoogst. “De winter, dat is ongeveer zes weken bibberen ‘s morgens met temperaturen rond het vriespunt, maar om 11 uur is het al 20 graden en doen we onze jas uit. Droge, koude winters, dat zijn perfecte omstandigheden voor citrusvruchten. We hebben ook goed water en rijke riviergrond. We telen vooral mandarijnen omdat die zo gemakkelijk te schillen zijn. Ze worden over heel Australië gegeten. Onze sinaasappelen gaan ook naar China en het Midden-Oosten. Op dit moment zijn er zo’n 700 fruitplukkers in de weer, zelfs uit België.”

Budget
Na de korte winter volgt de nog kortere lente en lange, hete zomer. “Met temperaturen tussen 28 en 34 graden en amper 750 milliter regen per jaar. We liggen op 2 uur van de kust en 3,5 uur van Brisbane. Perfect klimaat, zuivere lucht, goeie viswaters, kortom een uitstekende plaats om te leven”, verkoopt Huth zijn stadje. Of beter zijn regio, want sinds kort is het allemaal wat grootschaliger geworden. Als één van de zes verkozen raadsleden heeft Huth zijn handen vol met de fusie. “We moeten nu alles samenvoegen, we gaan bijvoorbeeld naar één belastingsysteem. De nieuwe raadsleden wisten ook niets van de verzustering met Zonhoven. Nu wel hoor. We hebben ook een budget vastgelegd om ermee voort te gaan.”

Smalle wegen
Gayndah is de enige Australische gemeente verzusterd met een Belgische gemeente, omgekeerd is Zonhoven in België de enige gemeente met een zus in Australië. Of het wel zinvol is om bij onze tegenvoeters officiële banden aan te knopen? “Zeer zeker”, knikt Huth. “Onze relaties zijn uniek en 20 jaar is nog maar een begin. Er zijn mensen in Gayndah die nog nooit in Australië gereisd hebben en nu levenslange vriendschappen gevonden hebben in Zonhoven. Ik ben de eerste keer ook gewoon langsgekomen om hallo te zeggen, maar ik ben toen twee dagen gebleven en een paar jaar later stond ik hier opnieuw. Je kunt daar moeilijk een waarde op plakken, maar weet dat de mensen in Gayndah zich er goed van bewust zijn dat we een zustergemeente hebben. Ons grootste park heet trouwens Park Zonhoven.”

Autofreak Peter Huth - hij verzamelt oude Citroëns - stoort zich niet snel aan kleine ongemakjes, maar in het Belgische verkeer voelt hij zich wel flink begrensd. “Jullie hebben erg smalle en drukke wegen. Bij ons is het zo rustig dat we bijna kunnen slapen terwijl we autorijden...”

Guy THUWIS
Willy VANDAEL

Immo

Auto's in de kijker

Jobs in de regio