Marco Polo achterna

Vandaag, zaterdag, vertrekt vanop Zaventem een 20-koppige handelsmissie uit Limburg naar China. Jaak Gabriëls, burgemeester van Bree, trekt voor de zoveelste keer naar zijn zustergemeente Yangzhou.

Ook burgemeester Theo Schuurmans van Hamont-Achel is mee met een delegatie uit zijn gemeente. Onderweg bezoekt het gezelschap nog een handvol andere steden waar ook ontdekkingsreiziger Marco Polo verbleef.

“Het is voor mij de eerste keer dat ik naar China reis”, geeft Theo Schuurmans toe. “We hebben in Hamont-Achel al bedrijven die in China zaken doen. Nu zullen we ter plaatse onderzoeken of daar nog meer potentie inzit. We zijn maar al te blij dat we met Jaak Gabriëls kunnen ‘meeliften’. Je moet weten dat een stad in China al gauw zo groot is als heel Vlaanderen.”

Het is inderdaad allemaal ‘big’ in China. Bree met zijn ocharme 14.500 inwoners is er verzusterd met Yangzhou, een miljoenenstad met 4,5 miljoen inwoners aan de oevers van de Blauwe Rivier in het oosten van China. “We zijn nu bijna tien jaar verzusterd en ik heb er nog geen moment spijt van gehad”, betoogt Gabriëls. “Het gevoel van dankbaarheid en vriendschap is jaar na jaar toegenomen.”

Als Bree eind de jaren 90 niet had toegehapt, was heel Wallonië nu wellicht verbroederd met Yangzhou. “Twee bevriende consultants uit Antwerpen hadden me aangeraden om niet in Shanghai, maar dieper in China te verzusteren. Toen ik hoorde dat ook het Waals gewest kandidaat was, heb ik geen moment getwijfeld. In Europa zijn we nu met het Italiaanse Rimini en Duitse Offenbach de enige zustersteden van Yangzhou.”

Kroonjuweel

Omdat de vorige Chinese president Jiang Zemin van Yangzhou was, heeft de stad een grote invloed in Peking. “Bij ons vorige bezoek waren er drie Chinese ministers aanwezig. Normaal krijg je dat niet voor elkaar in China, maar dankzij onze contacten in Yangzhou kan het wel”, weet Gabriëls.

Voor het eerst kan ook een andere Vlaamse stad, Hamont-Achel, profiteren van de Breese contacten. “Yangzhou is wel het kroonjuweel van Bree, maar wij willen het niet naasten als ons eigendom”, zegt Gabriëls. “We verbreden ons en willen onze ervaring delen met anderen.”

Na een druk bijgewoond automotive-seminarie begin dit jaar in Bree, wordt er tijdens de handelsmissie een speciaal programma voor de automobielsector uitgewerkt. Ook voor deze bedrijven treedt Bree buiten de eigen stadsgrenzen. Zo reist een delegatie van busbouwer Van Hool uit Koningshooikt mee.

Trip

De delegatie uit Bree bezoekt in tien dagen de steden Peking, Shanghai, Hangzhou, Yangzhou en Nanjing. Nieuw is de aandacht voor de culturele troeven van zusterstad Yangzhou. “Marco Polo is er drie jaar gouverneur geweest en daarom zullen we samen met een grote onderneming een trip uitwerken ‘in de voetsporen van Marco Polo’. We plannen een normaal programma en een goedkopere versie voor jongeren. Voor de meeste mensen is China één groot geheel. We gaan daarom met herkenningspunten werken op de plaatsen waar Marco Polo verbleef”, aldus nog Jaak Gabriëls.

Als persoonlijke gezant van de Mongoolse heerser Koeblai Khan doorkruiste de Venetiaanse koopman Marco Polo eind de dertiende eeuw 17 jaar lang China. Bree wil nu de moderne ontdekkingsreizigers op rondreis sturen naar Shanghai, Hangzhou, Suzhou, Yangzhou, Peking en Xi’an.

Guy THUWIS

Aangeboden door onze partners

Hoofdpunten

Aangeboden door onze partners

Lees meer