Moment van de waarheid voor Columbus nabij

Twee astronauten van het Amerikaanse ruimteveer Atlantis maken vandaag/maandag een cruciale ruimtewandeling (EVA) als assistentie bij het aanhechten van de Europese wetenschappelijke module Columbus aan het Internationaal Ruimtestation ISS. Rex Walheim en Stanley Love hebben als aanloop naar die EVA de nacht doorgebracht in het luchtsas Quest, teneinde stikstof uit hun lichaam te "purgeren".

Belga

Het uitje begint om 15.35 uur Belgische tijd of vroeger indien het gezelschap eerder klaar is. Het vindt met een dag vertraging plaats vanwege klaarblijkelijke ruimteziekte van de Duitse astronaut Hans Schlegel die werd vervangen door de Amerikaan Stanley Love die voor deze ruimtewandeling van zeker 6,5 uur de reserve van Schlegel was. De inmiddels weer fitte astronaut van het Europese Ruimtevaartbureau ESA zal wel degelijk zoals voorzien woensdag deelnemen aan de tweede ruimtewandeling van deze uiterst belangrijke missie voor Europa.

Voor de overheveling van de bijna 13 ton wegende Columbus uit de vrachtruimte van de Atlantis naar de pas eind vorig jaar geïnstalleerde Harmony-verbindingsmodule moeten Walheim en Love in het bijzonder een handje toesteken opdat de robotarm van de shuttle de cylindervormige drukmodule kan vastgrijpen en verhuizen.

Schattingen over de kost van de door EADS Astrium gebouwde Columbus variëren tussen 880 miljoen en 1,3 miljard euro. Het duo moet ook voorbereidend werk leveren voor de vervanging van een stikstoftank, een deel van het verwarmingssysteem van de spacemeccano, op het P1 gebinte.

Deskundigen op de grond bestuderen ondertussen de schade die is ontstaan aan de isolatie ter hoogte van het compartiment voor de baanmanoeuvremotoren aan stuurboord van de shuttle. Mogelijk komt er een herstelling, zoals dat ook in de zomer is gebeurd tijdens een vorige shuttlemissie.

Door het uitstel van de ruimtewandeling is de donderdag gestarte missie van de Atlantis met een dag verlengd, zodat de landing op het Kennedy Space Center in Florida nu pas voor 19 februari voorzien is.