24 uur in D.C. (video)

Na het ochtendlijke bezoek aan de donzige slaapkop Bao Bao in The National Zoo, spreken we af met George Palmer. Een gepensioneerde die zijn dagen vult met geanimeerde rondleidingen in de Amerikaanse hoofdstad. Hij zou ons zoveel mogelijk bekende plekken tonen, maar ons ook meenemen naar plaatsen die de bussen met toeristen links laten liggen, maar zeker zo interessant zijn.

fvranckx

Halte 1: Washington Memorial

Iconisch, dat is het minste wat je kan zeggen over The Washington Memorial. De puntige zuil prikt in de mistbanken die over The Reflection Pool hangen. Maar het beeld van het kaasrechte monument wordt een beetje ontsierd door steigers. "In augustus 2011 werd Washington DC getroffen door een korte, maar hevige aardbeving. De schok veroorzaakte scheuren in The Washington Memorial. In het begin mocht niemand het monument nog betreden en stond het volledig in de steigers. Over twee maanden is alles weer zoals het was", zegt gids George.

Het verhaal achter de constructie is best grappig. "Destijds was iedereen het erover eens. De eerste Amerikaanse president Georges Washington verdiende een monument. Wat het precies moest worden, dat wisten ze eigenlijk niet. Een groot beeld van de man op een paard op een stenen voetstuk, lag voor de hand. Maar uiteindelijk zien ze het voetstuk blijven bouwen tot het uiteindelijk een toren werd. In 1885 was het het hoogste door de mens gemaakte bouwwerk. Tot de Fransen er met de Eiffeltoren daar verandering in brachten."

Halte 2: Jefferson Memorial en de kersenbloesems

"In de jaren '30 van de vorige eeuw liet de Amerikaanse president Franklin Roosevelt een herdenkingsmonument oprichten voor een van zijn helden, de derde president Thomas Jefferson. Het ligt aan het Tidal Basin, een stuk van de Potomacrivier dat omzoomd is met 3.300 kersen bomen die elk jaar in de bloesemperiode voor een prachtig decor vormen. De kerselaren waren destijds een schenking van Japan, de bomen worden doorgaans niet ouder dan 30 jaar, al zijn er al enkele die al meer dan dubbel zo oud zijn," weet George.

Halte 3: De boze blik van Martin Luther King Jr.

Iets verderop staat een recent herdenkingsmonument. "In 2011 kreeg Martin Luther King Jr. ook een nationaal monument. Vlakbij The Lincoln Monument waar hij ooit zijn beroemde 'I have a drema'-speech hield", zegt George. Dat de herdachte man er zelf nogal nors uitziet, is beetje een tegenvaller.

Halte 4: World War II Memorial

"In Washington hebben we geen gebrek aan monumenten. Na het succes van de oorlogsfilm 'Saving Private Ryan' vonden regisseur Steven Spielberg en hoofdrolspeler Tom Hanks het wel vreemd dat er in de stad nog geen herdenkingsmonument voor de Tweede Wereldoorlog bestond. Zij investeerden zelf en zamelden geld in bij rijke Hollywoodbonzen en met dat geld werd dit monument gefinancierd", zegt George.

Halte 5: Lincoln Memorial

Nog zo'n bekend beeld: dat van president Abraham Lincoln. Het metershoge beeld van de 16de Amerikaanse president is indrukwekkend.

"Gemaakt van wit marmer", vertelt George. "Hij schafte de slavernij af en maakte een einde aan de Amerikaanse burgeroorlog, maar werd uiteindelijk zelf vermoord." De Lincoln Memorial ligt op dezelfde rechte lijn als The Washington Memorial en het Capitool. De grote Reflection Pool zorgt bij mooi weer voor een mooie weerspiegeling in het water.

Halte 6: C&O Canal in Georgetown

"Nog geen indegestie van al die monumenten", lacht George. "Tijd om de brug over te steken en het centrum te verlaten voor Georgetown."

Georgetown heeft de flair van een Brits provinciestadje, met winkeltjes en kleine, gezellige restaurants. "Hier bruist het elke avond. Veel jonge mensen komen hier wonen. In Georgetown kan je ook nog een stukje zien van het oude C&O Canal. Vroeger wilde men een kanaal graven van bijna 500 km lang tussen Chesapeake en Ohio, vandaar C&O. Muilezels moesten de sloepen langs het water trekken. Vandaag is dat ezelspad populair bij joggers en fietsers."

Halte 7: Darth Vader op The National Cathedral

The National Cathedral ligt een beetje buiten het stadscentrum. "En dat is de reden waarom er weinig toeristen komen kijken. Dat is jammer, want het is een van de grootste kathedralen ter wereld", zegt George. Het is inderdaad een kolossaal bouwwerk dat door zijn lichte stenen in de zon voor mooie foto's zorgt.

Wat niet veel mensen weten, zelfs niet de inwoners van Washington, is dat bovenaan een van de torens enkele opmerkelijke gargouilles hangen. Toen de kathedraal in 1980 een restauratie onderging, mochten kinderen uit een buurtschooltje zelf ontwerpen kiezen voor nieuwe gargouilles. In die tijd was de sciencefictionfilm 'Star Wars' erg populair. En zo komt het dan vandaag naast een wasbeer en een meisje met vlechtjes ook het hoofd van überslechterik Darth Vader aan de buitenkant van de kathedraal hangt. Funny.

Halte 8: Roltrappen des doods

Wie in Washington DC de metro wil nemen, heeft maar beter geen last van hoogtevrees. "Ik zeg altijd dat het de enige plek ter wereld is waar je een bloedneus kan krijgen door een roltrap te nemen. Ze gaan zo snel en zo steil naar beneden." We doen zelf de test op de roltrap van metrostation Dupont Circle en moeten toegeven dat dit ging ritje is voor iemand met wankele benen.

Halte 9: De paaltjes van Het Witte Huis

"Je voelt in Washington nog altijd de naweeën van 11 september. Terwijl je vroeger gewoon voor het Witte Huis kon doorrijden, staan er nu verzinkbare paaltjes. Je komt er niet meer door tenzij je goedkeuring hebt. En ook al mocht je daarvoor al honderd keren passeren, ook de 101ste keer doorzoeken ze auto alsof het de eerste keer is.

Niet zo lang geleden is er een verwarde vrouw op volle snelheid tegen de paaltjes gereden. Ze is uit haar wagen gesprongen en te voet weggevlucht. Een paar straten verder werd ze doodgeschoten door de politie. Dat veroorzaakte een storm van protest in de stad. Zeker toen bleek dat er nog een baby in de wagen zat en niemand wist of het een wanshoopsdaad, paniekreactie of een aanslag ging", aldus George.

De Instagram-foto's van onze journalist:

Halte 10: The Willard Hotel, de wieg van het lobbyen

The Willard Hotel is een historisch hotel waar tal van belangrijke gasten hebben gelogeerd. Hier schreef Martin Luther King Jr. zijn befaamde speech, het is ook de plek waar destijds the Secretary of State veel verbleef.

Na verloop van tijd wisten de mensen dat en gingen ze in de lobby van het hotel zitten in de hoop hem te kunnen aanspreken om iets geregeld te krijgen. Later werden er zelfs mensen betaald om fulltime in die lobby te blijven om de staatssecretaris te kunnen aanklampen. Daar komt de term lobbyen trouwens vandaan", doceert George.

Voor de filmfans: in The Willard Hotel filmde Steven Spielberg de finale van de film 'Minority Report'.

Halte 11: Het laatste uur van Abraham Lincoln

"Veel mensen denken dat president Abraham Lincoln door John Wilkes Booth werd doodgeschoten in Ford's Theatre. Dat klopt maar gedeeltelijk. De toneelacteur Booth schoot Lincoln in de presidentiële suite in het achterhoofd. Maar het slachtoffer stierf niet ter plekken. De zwaargewonde president werd door omstanders naar buiten gedragen.

Omdat ze hem niet op de grond wilden leggen - de wegen waren toen nog niet verhard en het had geregend - zijn ze het huis van de familie Petersen aan de overkant binnengestormd. Abraham Lincoln was zeer groot van gestalte. Zo groot dat ze hem diagonaal in en bed moesten leggen. Er werden verschillende dokters opgetrommeld, maar in die tijd had eigenlijk niemand ervaring met zulke hoofdwonden. Lincoln stierf dan ook in het bed van de familie Petersen."

Halte 12: Chinatown is Chinatown niet meer

Net zoals veel Amerikaanse steden heeft ook Washington DC een Chinatown. "Maar het is niet meer wat het geweest is", sakkert George.

"Ik herinner me nog hoe het vroeger was. Toen vond je hier Chinese restaurantjes en winkeltjes. Authentieke plaatsen, vandaag hebben die allemaal plaatsgemaakt voor winkel- en restaurantketens. Het enige waarin je het nog kan zien, is aan sommige reclamepanelen."

Onder het logo van McDonald's staat de naam van het fastfoodrestaurant ook in Chinese tekens. Het enige wat er nog van vroeger is overgebleven is een Chinese boog, de grootste vrijstaande in de wereld."

Wanneer we 's avonds gaan eten in het restaurant B'Too van chef-kok Bart Vandaele - de partner van Greet De Keyzer - ontmoeten we Monu Harnal aan de toog. Zij vertelt doodleuk dat haar vader, een architect, vroeger die Chinese boog heeft ontworpen. En dat haar broer nu in het appartement woont vlak naast het bouwwerk. De wereld kan soms héél klein zijn.

Halte 13: Groot gebouw met lege ruimte

"Wil je iets zien wat de toeristen zeker niet te zien krijgen?", vraagt George wanneer hij ons The National Building Museum binnenloodst. Het imposante gebouw is vanbinnen vooral… leeg. Het bestaat uit een enorme zaal met enkele gigantische zuilen.

"Hier worden worskhops voor kinderen georganiseerd, meetings of inzamelingsacties. Het lijkt een beetje op een kerk, maar dat is het zeker niet."

Halte 14: Foodtrucks, de wereldkeuken op vier wielen

Erg populair in Washington DC zijn de zogenaamde foodtrucks. "Op sommige plaatsen in de stad werken veel mensen, maar zijn er weinig tot geen eetgelegenheden. Daar vind je lange rijen van kleurrijke foodtrucks. In tegenstelling tot in New York waar ze vooral hotdogs en bagels verkopen, kan je in de hoofdstad zowat elke keuken proeven vanop de stoeprand. Indonesisch, Grieks, Turks, American barbecue, Italiaans, je kunt het zo gek niet bedenken of het is te krijgen.

"Vaak zijn het chefs die geen geld hebben om een restaurant te runnen. De kwaliteit is zeer goed, dat moet ook wel, want ze worden streng gecontroleerd door de voedingsinspectie." De prijs valt goed mee en de smaak is overheerlijk. Ook handig voor wie te lui is om op restaurant te gaan.

Halte 15: Baseballstadion moet imago van buurt oppoetsen

Het nieuwe stadion van baseballteam The Washington Nationals werd op getrokken in de buurt Navy Yard. "Eeuwen geleden was dit het kloppende hart van de stad. Hier werden de schepen gebouwd van de Amerikaanse marine. Er woonden en werkten 30.000 mensen in deze buurt. Zo'n 15 jaar geleden was het verworden tot een van de grootste kankerplekken van Washington D.C. Met drugproblematiek en veel criminaliteit. De overheid heeft besloten om de heleboel schoon te vegen. Alle vervallen gebouwen werden gesloopt en nu worden er binnenkort verschillende blokken met luxeflats opgetrokken."

Het stadion - met aan de buitenkant grote chroomkleurige baseballballen - is het uithangbord voor die stedelijke opkuisactie.

Halte 16: Navy SEALs bereidden aanval op Bin Laden voor op de oevers van de Potomac

"Je zou het misschien zeggen, maar dit is het Navy Intelligence Center", wijst gids George naar een groot gebouw met twee grote schoorstenen. Hier worden de Navy SEALs opgeleid, de strafste elite-eenheid van het Amerikaanse leger. De proeven zijn fysiek en psychisch zo zwaar dat slechts 1 op 200 kandidaten het haalt. De voorbereiding en briefing voor de aanval op Osama Bin Laden gebeurde ook in dit gebouw."

Halte 17: Het kerkhof dat iedere tourbus vergeet

De meeste tourbussen rijden naar Arlington Cemetery, al begrijpt gids George niet goed waarom. "Het is een mooi kerkhof en de vermoorde president John F. Kennedy ligt er begraven, maar voor de rest zijn het vooral soldaten."

George neemt ons mee naar Congressional Cemetery. Een bord aan de ingang wijst de bezoekers erop dat ze hun hondentoelating moeten vernieuwen. "Dit is het enige kerkhof dat ik ken waar honden ongestoord mogen rondrennen. Ik blijf het vreemd vinden. Maar de hondeneigenaars betalen er een jaarlijkse bijdrage voor en met dat geld kan het kerkhof opgekalefaterd worden."

Dat is een overbodige luxe, want het Congressional Cemetery draagt de eerste sporen van verval. "En toch heeft dit kerkhof een veel grotere historische waarde dan Arlington Cemetery omdat hier veel congresleden begraven liggen. Voor mensen die een eigen graf niet konden betalen is er ook een Public Vault waarin de lichamen konden worden opgeborgen.

Gebruikelijk was dat er bloemen werden bijgelegd. Maar in die tijd waren er opvallend veel straatverkopers die bloemen verkochten voor een prikje. De geur van ontbindende lijken moest je er als koper wel bijnemen, want de straathandelaars roofden hun koopwaar gewoon uit de Public Vault."

Er zijn hier enkele opmerkelijke graven te vinden zoals dat van de gevreesde FBI-baas J. Edgar Hoover en van een homoseksuele Vietnamveteraan met een tekst die tot nadenken stemt: toen ik in het leger zat kreeg ik een medaille voor het vermoorden van twee mannen, maar ze brachten me ook ten schande voor het liefhebben van een andere."

Halte 18: De versmarkt van Capitol Hill

Sinds de 19de eeuw was de Eastern Market een belangrijke ontmoetingsplaats voor mensen op Capitol Hill. In het bakstenen gebouw was een versmarkt gehuisvest, maar in de weekends bruiste er het van het leven met openluchtmarktjes.

"In 2007 werd het gebouw getroffen door een zware brand, het duurde meer dan 2 jaar om alles weer in zijn oude glorie te herstellen. Dat moest ook wel, want het gebouw staat op de nationale lijst van beschermde gebouwen", zegt George. Vandaag komen de buurtbewoners er opnieuw hun verse groenten en fruit, vlees of vis kopen.

Halte 19: Het hoogste gerechtshof van de VS

Vlak tegenover de hoofdingang van het Capitool ligt The Supreme Court. "Dit is het belangrijkste gerechtshof van het land. Vaak staan hier journalisten geparkeerd die wachten op de uitspraak van belangrijke rechtszaken. Maar er was nog nooit zoveel als toen er werd gestemd over het homohuwelijk. Toen waren er naar schatting 3.000 journalisten die hier op de stoeprand verzameld stonden.

Halte 20: United States Capitol, waar het politiek hart van de VS klopt

Aan het uiteinde van de National Mall - een uitgerekt gebied waar tal van overheidsgebouwen en de Smithsonian Musea liggen - tekent de United States Capitol een mooie skyline op de horizon. In dit indrukwekkende gebouw zetelen de nationale politici en worden nog dagelijks nieuwe wetten geschreven.

"Vanaf de tweede Amerikaanse president tot in de jaren '80, hebben alle president hun inauguratiespeech gehouden en eed afgelegd op de trappen aan de voorzijde van het gebouw. Vandaag zie hier geregeld congresleden die op straat een tv-interview geven.

Ronald Reagan draaide de traditie 180 graden om. Hij legde de eed af aan de achterkant van het Capitool. Een slimme zet, want waar aan de voorzijde maar plaats is voor enkele duizenden kijklustigen, kunnen er aan de achterzijde honderdduizenden mensen samentroepen. Bij de eedaflegging waren er maar liefst 1,8 miljoen Amerikanen komen kijken".

Halte 21: Grootste bibliotheek ter wereld

Voor superlatieven ben je bij Amerikanen altijd aan het goede adres. "The Library of Congres is niet alleen het rijkelijkst versierde gebouw van de stad, het biedt ook onderdak aan de grootste verzameling boeken ter wereld: 180 miljoen titels. En die zijn allemaal raadpleegbaar", zegt gids George.

"En eigenlijk is dat Google avant la lettre", wijst hij naar een gebouw aan de overzijde van de straat. "Daar werken de 3.000 medewerkers van de bibliotheek. Als je vroeger iets wilden opzoeken, kon je altijd ben hen terecht. Zij hielpen je dan in je zoektocht."

Halte 21: JFK had een hart voor podiumkunsten

Liefhebbers van podiumkunsten - of het nu opera is of een rockconcert - kunnen altijd terecht in de John F. Kennedy Center for the Performing Arts. Het piekfijn verzorgde cultuurgebouw ademt een ouderwetse grandeur uit. Wie even aan de achterkant naar buiten loopt, krijgt een mooi uitzicht over de Potomac.

RD, Foto TP

Meer over Washington