Verlamde jongen loopt opnieuw dankzij goedkoop exoskelet

Exoskeletten bestaan al langer. Het zijn constructies die aan de benen of armen worden bevestigd en die de patiënt toelaten om deze verlamde ledematen te besturen. Maar het 'Austin exoskelet' is bijzonder: het is genoemd naar de 22-jarige student Austin Whitney en kost amper één zevende van gebruikelijke prijs.

ghouben

Austin Whitney is sinds 2007 verlamd nadat hij bij een zwaar auto-ongeval een dwarslaesie opliep. Een van de professoren van zijn universiteit van Berkeley in Californië, Homayoon Kazerooni, is samen met studenten aan de slag gegaan om hem weer aan het lopen te krijgen. Dankzij het exoskelet hoefde de jongen op zijn diploma-uitreiking niet in een rolstoel te zitten.

Het exoskelet bestaat uit twee benen en is in ongeveer één jaar tijd in elkaar gezet. In feite is het een lichtgewicht mechanische beugel die kan worden vastgemaakt aan een persoon. De motoren in ieder gewricht worden bestuurd door een computer met behulp van sensoren. Al die apparatuur is, samen met een accu, verwerkt in een rugzak.

Het Austin exoskelet gaat zeer efficiënt om met stroom. Een acculading zou ongeveer vier tot acht uur mee moeten gaan. Kazerooni hoopt dat het toestel op de markt kan komen voor een prijs van omgerekend ongeveer 11.000 euro. Volgens de gespecialiseerde technologiesite Engadget kosten dit soort exoskeletten over het algemeen rond de 75.000 euro.

Austin Whtiney kan voor die prijs wel niet achteruit lopen of ladders beklimmen. Maar het is wel mogelijk om er relatief normaal mee te lopen, zitten, staan en stoppen.