Het fabuleuze parcours van Elise Mertens op de Australian Open

Print
Het fabuleuze parcours van Elise Mertens op de Australian Open

Foto: EPA-EFE

Het Australische tennissprookje zit erop voor Elise Mertens. In de halve finale toonde Caroline Wozniacki zich sterker waardoor de Limburgse haar koffer moet pakken. Maar wel met opgeheven hoofd, want wat een toernooi heeft de Limburgse achter de rug. Van hoe ze in de eerste ronde een Slovaakse amuse-gueule verorberde tot een pak slaag aan de nummer vier van de wereld: herbeleef hier het droomachtige avontuur van Mertens in Melbourne.

Eerste ronde: Slovaakse amuse-gueule

Na haar eindzege in dubbel- en enkelspel op het WTA-toernooi van Hobart, voor het tweede jaar op rij, trekt Elise Mertens met vertrouwen richting de Australian Open. En daar zet ze haar winning mood verder. In de eerste ronde neemt ze makkelijk de maat van de Slovaakse Viktoria Kuzmovan nummer 150 op de wereldranglijst. Na amper 58 minuten staat de 6-2 en 6-1 op het scorebord. “Een wedstrijd winnen op een grandslam voelt altijd speciaal”, klinkt ze achteraf nog.

Het fabuleuze parcours van Elise Mertens op de Australian Open
Foto: EPA-EFE

Tweede ronde: onwaarschijnlijke comeback

“Schrik? Ik hou er net van.” Mertens speelt haar tweede ronde tegen de Australische thuisspeelster Daria Gavrilova in de immense Rod Laver Arena. En voor het grote publiek toont onze landgenote zich met een onwaarschijnlijke comeback. In de eerste set kwam ze 5-0 achter tegen de nummer 23 van de wereld en kreeg Gavrilova liefst acht setballen. Maar vanuit een verslagen positie vocht Mertens terug, won de daaropvolgende zeven spelletjes en pakte alsnog de eerste set. In set twee stoomde ze door naar 6-3 winst. Zei Mertens achteraf over die eerste set: “Bij 0-5 dacht ik: ‘Oh neen, alsjeblieft geen 6-0.’ Maar in tennis is alles mogelijk als je doorzet.”

Derde ronde: welke hitte?

Na de verrassende uitschakeling van David Goffin is Elise Mertens de enige Belg in de derde ronde van de Australian Open. Daarin treft de 22-jarige tennisster uit Hamont de Française Alizé Cornet, met wie Mertens samen in het verleden al een team vormde in het dubbelspel. In de verzengende hitte, temperaturen tot 40 graden, kan ze het best haar hoofd koel houden en plaatst ze zich na 7-5 en 6-4 voor het eerst in haar carrière bij de laatste zestien op een Grand Slam-toernooi. “Als je me dit vorig jaar had verteld, dan had ik eens goed gelachen.”

Het fabuleuze parcours van Elise Mertens op de Australian Open
Foto: Photo News

Achtste finale: overwinningskreet van jewelste

In het dubbelspel ligt Elise Mertens er met haar Nederlandse sparring partner er na de tweede ronde al uit. Daardoor kan ze zich volledig focussen op het enkeltoernooi, waarin de ene na de andere grote naam naar huis wordt gespeeld. Zo start Mertens in haar eerste Grand-Slam-kwartfinale ooit zowaar als favoriete tegen de lager gerangschikte Petra Martic. Maar van extra druk is niets te merken. Na iets meer dan twee uur mag Mertens na 7-6 en 7-5 een overwinningskreet van jewelste slaken. De Australische tennisdroom duurt voort.

Kwartfinale: Limburgs pak slaag

In de kwartfinale wacht de eerste écht grote test: Elina Svitolina, de nummer vier van de wereld. Maar de Belgische nummer 37 van de wereld draait de waardeverhoudingen volledig om. In een uur en een kwartier geeft Mertens de Oekraïense een Limburgse draai rond de oren: 6-4 en 6-0 en is ze, zonder ook maar één set te verliezen, de eerste Belgische halve finaliste sinds haar grote voorbeeld en mentor Kim Clijsters in 2011, die later het toernooi won. “Ik probeer in haar voetsporen te treden”, zegt Mertens, die telkens meer Australische harten weet te winnen met haar enthousiasme en onbevangenheid. “Friet Speciale moeten jullie echt eens proeven”, vertelt ze tijdens een Facebook-live.

Het fabuleuze parcours van Elise Mertens op de Australian Open
Foto: REUTERS

Halve finale: Deense stoomtrein

In de halve finale krijgt Mertens het nummer twee van de wereld Caroline Wozniacki voor de kiezen. De Deense blijkt spijtig genoeg een klasse te sterk voor onze landgenote. Mertens maakt te veel fouten maar vecht wel voor haar leven. In set twee dwingt ze nog een tiebreak af, maar daarin pakt Wozniacki snel een voorsprong en die geeft ze niet meer af. Einde verhaal voor Mertens maar wel met opgeheven hoofd én een plek in de top 20 van de wereldranglijst.