Mysterieuze NASA-aankondiging: dit weten we al over grote doorbraak ruimteagentschap

Print
Mysterieuze NASA-aankondiging: dit weten we al over grote doorbraak ruimteagentschap

Foto: Reuters

Donderdagavond is het zover: dan komt de langverwachte persconferentie van NASA. Het ruimteagentschap zal het hebben over “de laatste ontdekkingen van planetenjager Kepler”. Krijgen we nieuwe planeten voorgeschoteld? Heeft de recente samenwerking met Google iets baanbrekend opgeleverd? Het blijft nog even gissen, maar dit is wat we al weten over de grote doorbraak van NASA.

In 2009 ging telescoop Kepler de ruimte in met een groot doel: het ontdekken van nieuwe exoplaneten. Als een exoplaneet genoeg overeenkomsten heeft met onze aarde, kan het zijn dat daar - net als bij ons - leven mogelijk is. Het staat zo goed als vast dat de aankondiging van de National Aeronautics and Space Administration, kortweg NASA, daar alles mee te maken heeft.

Wat is Kepler?

Ruimtelescoop Kepler spoort ons zonnestelsel af naar sterren. Of beter gezegd: naar sterren die het ene moment heel helder zijn en het andere moment vager lijken. Dergelijke dipjes in helderheid kunnen namelijk wijzen op de aanwezigheid van een planeet die af en toe ’de weg verspert’, lees: een planeet die tussen de moederster en Kepler staat en zo het zonlicht tegenhoudt.

Toen de missie van start ging in 2009, wist niemand hoeveel exoplaneten - dat zijn de planeten die om een ster heen draaien - er precies zijn. Maar sindsdien toonde Kepler aan dat exoplaneten verrassend vaak voorkomen. Zelfs zo vaak dat gesuggereerd wordt dat élke ster zijn eigen planeet heeft. En als die planeten dan ook nog levensvatbaar zouden zijn …

Mysterieuze NASA-aankondiging: dit weten we al over grote doorbraak ruimteagentschap
Foto: BELGAIMAGE

Google helpt een handje

Het klinkt eenvoudig, maar het is wel degelijk een proces dat erg veel tijd in beslag neemt. Kepler scant zo’n 145.000 sterren, onderzoekers zijn dus voortdurend bezig met het analyseren van die data. Om dat proces te versnellen, ging NASA een samenwerking aan met Google.

Via ‘machine learning’ kunnen gegevens veel sneller geanalyseerd worden. Het is een vorm van ‘artificial intelligence’ waarbij computers zelf leren. Door die kunstmatige intelligente kunnen de machines zelf data analyseren en conclusies trekken, zonder dat iemand het eerst moet programmeren.

Persconferentie

Als NASA en Google samenwerken om het algoritme van ‘machine learning’ los te laten op de gegevens die Kepler doorheen de jaren verzamelde, kan dat wel eens baanbrekende resultaten opleveren.

Is het wachten op Godot? De Kepler-ruimtelescoop ontdekte al eerder bijzonderheden, maar het is slechts zelden dat er speciaal voor de gelegenheid een persconferentie wordt ingelast. Of het nu om een wel heel bijzondere nieuwe exoplaneet gaat of niet, er wordt alleszins in spanning gewacht op donderdagavond.