NASA stuurde één tweelingbroer een jaar de ruimte in, de andere bleef hier. Zo verschilden ze nadien van elkaar

Print
NASA stuurde één tweelingbroer een jaar de ruimte in, de andere bleef hier. Zo verschilden ze nadien van elkaar

Scott (rechts) en Mark Kelly, zo’n 2 maand voor het vertrek van Scott naar het ISS. Foto: NASA

Wat is de impact van een ruimtereis op het menselijke lichaam? Identieke tweeling Scott en Mark Kelly konden het samen met ruimtevaartorganisatie NASA testen.

In maart van dit jaar landde astronaut Scott Kelly weer veilig op aarde nadat hij bijna één jaar in de ruimte verbleef. Tijdens zijn 340 dagen in de ruimte aan boord van het Internationale Ruimtestation ISS bestudeerden wetenschappers ook zijn identieke tweelingbroer Mark Kelly, die op aarde bleef.

Scott en Kelly waren voor dit historische experiment van NASA de geschikte personen, omdat ze als identieke tweeling hetzelfde DNA hebben.

DNA vergeleken

Tijdens de periode waarin Scott in de ruimte zat, en ook daarna, werd het DNA van beide broers met elkaar vergeleken. Het zal nog een hele tijd duren vooraleer alle resultaten daarvan bekend zijn, maar er zijn wel al een aantal opmerkelijke resultaten vrijgegeven.

> de ‘telomeren’ van Scott, een soort van beschermend uiteinde aan de chromosomen van het DNA, werden tijdens de ruimtereis langer. Daarna krompen ze weer naar normale toestand. “Dat is het tegenovergestelde van wat we verwacht hadden”, zegt Susan Bailey van de universiteit van Colorado. “Dat is omdat kortere telomeren geassocieerd worden met het ouder worden.”

> de tweeling bleek verschillende darmbacteriën te hebben, ofwel bacteriën die helpen bij de spijsvertering. Vermoedelijk is dat het resultaat van de andere omgeving waarin de twee zich bevonden en het andere soort eten dat ze binnen kregen.

> het niveau van DNA-methylering lag hoger bij Scott. Dat is een proces dat de activiteit van het DNA kan veranderen.

> wetenschappers vonden meer dan 200.000 moleculen in het RNA van de tweeling die verschillend waren geworden tussen de twee broers. De onderzoekers proberen nu te achterhalen of er een soort van ‘ruimte-gen’ bestaat dat werd geactiveerd op het moment dat Scott in de ruimte was.

> Scott werd na zijn verblijf in de ruimte 5 centimeter langer. Voor zijn vertrek waren beide broers even groot: 1,78 meter. Na terugkomst op aarde bleek Scott 5 centimeter groter te zijn: 1,83 meter. De oorzaak? Het ontbreken van de zwaartekracht in de ruimte. Nu Scott alweer een tijdje op aarde rondloopt, is zijn lengte weer gereduceerd.

Impact van ruimtereis op lichaam

De bedoeling van dit experiment was na te gaan welke impact een verblijf in en een reis naar de ruimte heeft op het menselijke lichaam. Met dit experiment hoopt NASA om mensen in de toekomst nog beter te kunnen voorbereiden op ruimtereizen en hoopt het te weten te komen wat de risico’s zijn van langdurig in de ruimte zitten voor het menselijke lichaam.